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¿El coronavirus es una epidemia o una pandemia?

2020-03-11

Hasta hoy, la Organización Mundial de la Salud se había abstenido de llamar pandemia...

Por Derrick Bryson Taylor, The New York Times

Hasta hoy, la Organización Mundial de la Salud se había abstenido de llamar pandemia al brote. Los expertos debaten y explican el significado de los términos.

La propagación del coronavirus en más de cien países ahora califica como una pandemia global, dieron a conocer funcionarios de la Organización Mundial de la Salud (OMS) este miércoles y confirmaron así lo que muchos epidemiólogos han estado diciendo durante semanas.

Hasta ahora, la OMS había evitado utilizar el término para describir la epidemia que avanzaba de país en país por temor a dar la impresión de que era imparable y que las naciones se dieran por vencidas en los esfuerzos por detenerla. La organización informó con anterioridad que ya no declaraba oficialmente cuando una epidemia alcanzaba proporciones de pandemia y que más bien prefería declarar emergencias globales de salud pública.

“Pandemia no es una palabra que se use a la ligera o de manera descuidada”, dijo en una conferencia de prensa en Ginebra el doctor Tedros Adhanom Ghebreyesus, director de la OMS.

“Todos los países pueden aún cambiar el curso de esta pandemia”, agregó.

Sin embargo, ahora hay evidencia en seis continentes de transmisión sostenida del virus, que ha infectado a más de 120,000 personas y matado a más de 4300 y que para la gran mayoría de criterios médicos constituye una pandemia. La designación en sí misma es principalmente simbólica, pero los funcionarios de salud pública saben que junto con la palabra el público escuchará elementos de peligro y riesgo.

Desde que apareció en Wuhan, China a finales de 2019, los ojos del mundo han estado puestos sobre el coronavirus. Desde entonces, el virus ha enfermado a decenas de miles de personas en decenas de países y su rápido avance a través de Asia, el Medio Oriente y Europa ha aumentado los temores de que haya una pandemia en el horizonte.

La Organización Mundial de la Salud se había referido al brote como una “epidemia” y no como una “pandemia”. Pero a finales del mes pasado, aumentó su evaluación del riesgo global de propagación y el riesgo de impacto del brote de coronavirus de “alto” a “muy alto”.

¿Cuál es la diferencia entre epidemia y pandemia?

Según la OMS, una epidemia se define como un brote regional de una enfermedad que se propaga de manera inesperada. Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC, por su sigla en inglés) la define como “un aumento, a menudo repentino, en el número de casos de una enfermedad por encima de lo que normalmente se espera” en dicha zona.

En 2010, la OMS definió una pandemia como “la propagación mundial de una nueva enfermedad”. Los CDC dicen que es “una epidemia que se ha propagado a varios países o continentes, a menudo afectando a una gran cantidad de personas”.

“Típicamente, un brote se convierte en una epidemia cuando se vuelve bastante generalizado en un país, algunas veces en una región particular, como el Zika”, dijo Lawrence O. Gostin, profesor de derecho de salud global en la Universidad Georgetown. “Mientras que una pandemia se concibe como una amplia distribución geográfica de una enfermedad en muchas partes del mundo, muchos continentes”.

¿Quién puede declarar una pandemia?

Ambos términos se usan a menudo para referirse al brote de coronavirus pero el modo en que se emplean es subjetivo y no hay reglas precisas ni concretas sobre cómo usarlos, dijo Gostin.

En enero, la OMS declaró que el brote constituía una emergencia de salud global. La última semana de febrero, el director general de la OMS, Tedros Adhanom Ghebreyesus, dijo que la decisión de emplear la palabra “pandemia” estaba sujeta a una “evaluación permanente” de la propagación geográfica del virus, la severidad de sus efectos y el impacto en la sociedad.

Agregó: “¿Este virus tiene potencial de ser una pandemia? Por supuesto que lo tiene. ¿Estamos ahí? Según nuestra estimación, todavía no”.

Hasta ahora los funcionarios de salud no han registrado “la propagación incontenible a nivel global” del virus, ni evidencia de “enfermedad severa o muerte a gran escala”, dijo el doctor Tedros.

¿Por qué la OMS no declaraba una pandemia?

De acuerdo con Gostin, existen dos razones por las cuales el doctor Tedros no llamó pandemia al brote: porque aún puede ser contenido y como un modo de evitar el pánico innecesario.

“Quería crear seriedad, un propósito, pero no una sobrerreacción”, dijo Gostin. “No más prohibiciones de viaje. No más ciudades cerradas. No más presión a los derechos humanos y la actividad económica”.

Gostin dijo que el brote aún podía contenerse, aunque otros expertos no están de acuerdo. Pero si el brote alcanza un nivel en el que ya no pueda controlarse, se movería a una etapa de pandemia.

La OMS ya no utiliza el sistema de seis fases, que iban de la Fase 1 —sin reportes de influenza animal que infectaban humanos— a la Fase 6, pandemia, de acuerdo con Tarik Jasarevic, vocero de la OMS.

¿Importa cómo lo llamemos?

Las palabras epidemia y pandemia simplemente implican diferentes formas de tratar una crisis de salud, dijo la doctora Jennifer Nuzzo, académica en el Centro de Seguridad de Salud de Johns Hopkins

Una epidemia sugiere que el virus puede estar limitado geográficamente y que la intervención por parte de las agencias de salubridad pudiera ayudar a detener la propagación. En el caso de una pandemia, en el que muchos lugares se verían afectados, puede haber consecuencias para cuántas personas o cuánto dinero o suministros hay disponibles, dijo.

Cuando un brote cubre todo el planeta, los organismos internacionales como la OMS y las Naciones Unidas tienen que repartir sus recursos en un territorio mayor que durante una epidemia regional, dijo. Eso hace que una pandemia sea más difícil de manejar.

El enfoque para lidiar con el patógeno también podría ser distinto, dijo la doctora Nuzzo. Si hay casos por todas partes, las autoridades podrían dejar de intentar detener su entrada a un país y en lugar de ello concentrarse en el tratamiento de la enfermedad, en ralentizar la propagación del patógeno y en proteger a la población vulnerable.



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